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Merry Clayton y “Gimme shelter” de los Rolling Stones.

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Muy pocas veces un único verso ha tenido un impacto tan fuerte no ya en una canción, sino en toda la carrera de una banda. Y si esta banda es The Rolling Stones, estamos ante uno de los momentos álgidos del rock. Todo el que ha escuchado “Gimme shelter” de los Stones, recuerda la portentosa garganta que canta aquello de: “Rape, muder, It’s just a shot away”.Una voz que todos reconocen pero que pocos saben de quién es.
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Aquella fue una época convulsa: la Guerra de Vietnam, la lucha por los derechos civiles, la muerte de Martin Luther King y de John F. Kennedy, el sangriento final de la Primavera de Praga el año anterior. Y para los Stones tampoco fue un temporada fácil; la muerte de Brian Jones les sumió en una profunda crisis. Toda esta atmósfera violenta y enrarecida se refleja en “Let it bleed”, el trabajo que publicaron el año 69. Su sonido capta la virulenta actualidad en la que vive el mundo y la banda. La canción que lo recoge explícitamente es “Gimme shelter” y Jagger lo reconoce claramente: “Es cómo una canción del fin del mundo. Es apocalíptica; todo el disco lo es”.
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La banda se encontraba mezclando el disco en Los Angeles cuando surgió la idea de que el verso de rape/murder lo grabara una mujer. Una de las candidatas en las que pensaron fue Bonnie Bramlett. Cantante que había puesto su voz a cargo de bluesmen como Little Milton o Albert King o a estrellas de la época como Tina Turner (de hecho, fue la primera corista blanca que cantó para Tina). Junto a su marido Bonnie formó el dúo Delaney & Bonnie, siendo contratados para Stax Rercords. Pero al recibir la llamada, el marido de Bonnie se negó a que ella participara en una sesión de los Rolling Stones.
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A Jack Nitzsche, que colaboraba en la grabación, se se le ocurrió llamar a Merry Clayton. Pasadas las a las doce de la noche, el marido de Merry respondió al teléfono y espetó al bueno de Jack: “Tío, ¿pero qué pasa? ¿Crees que son horas de llamar a Merry para una sesión? ¿Acaso no sabes que está embarazada?”. Nitzsche le explicó la situación: unos chicos ingleses necesitaban una pequeña colaboración para un tema. El marido de Merry la despertó y le comentó la oferta. Ella no sabía quienes eran los Rolling Stones pero accedió a hacerlo. Al rato una limusina la recogió en su casa para llevarla al estudio. Merry subió en ella en pijama y con un glamuroso pañuelo cubriéndole los rulos de la cabeza.
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Al principio, Merry no comprendió muy bien el contenido de los versos. “Así que me explicaron la esencia de las letras y dije: está bien, está bien. Tuve que sentarme en un taburete porque me pesaba un poco el vientre. Quiero decir, ¡fue todo un espectáculo para la vista! Y lo hicimos. Y luego nos fuimos a la cabina para escuchar. Yo los veía gritar y aullar mientras cantaba, pero no sabía porqué. Cuando volví a la cabina y lo escuché, dije: “ha quedado muy bonito”. Ellos dijeron: ¿quieres hacer otra? Bueno les dije, voy a hacer una más y después os diré buenas noches y gracias. Hice una más y luego otra más. Fueron tres tomas las que hice y entonces me marché. Lo siguiente que pasó es historia”.
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Pero al poco de salir del estudio sobrevino la tragedia. Merry tuvo un aborto y perdió a su bebé. “Fue una época muy, muy oscura para mí”. Una de las posibles causas que se barajan es el estrés y la intensidad emocional que se produjo en la sesión. Aunque Merry grabó una versión del tema, durante años fue incapaz de escuchar “Gimme Shelter”, pero poco a poco se recuperó de la dramática experiencia.
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Nacida en Nueva Orleans, hija de un predicador baptista, Merry aprendió a cantar interpretando gospel en la parroquia de dirigía su padre. Ya con catorce años y viviendo en Los Angeles, debuta discográficamente en 1963 con un par de sencillos acompañando a Bobby Darin. Al año siguiente graba una versión de “The Shoop Shoop Song (It’s in His Kiss)” que popularizó Betty Everett. Y en 1966 entró a formar parte de las Raelettes, las  coristas que acompañaba a Ray Charles.
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Con el paso de los años Merry se consolidó como una reputada cantante y corista. Trabajando para artistas como Elvis, aunque su colaboración con él nunca se acreditó, Neil Young, Ringo Starr, Carole King, Joe Cocker, Tom Jones o Linda Ronstadt. Sin embargo, posiblemente su colaboración más famosa está en “Sweet Home Alabama” de Lynyrd Skynyrd. En los años 80 participó en algunas bandas sonoras, entre ellas en la canción “Yes” de Dirty Dancing (1984) y también como actriz de televisión. En los años posteriores también ha grabado para artistas como Tori Amos.
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A pesar de todo ello le dio tiempo para desarrollar su propia carrera. En 1968, fundó el grupo The Sisters Love que estuvo activo hasta 1973, junto a Vermettya Royster, Jeanne Long, Lillie Fort y Gwen Berry. Con un estilo más cercano al funky, con elaborados arreglos orquestales y grandes armonías vocales. The Sisters Love giraron con los Jackson 5 y su álbum “Give me your love” (1973), es uno de los tesoros ocultos del A&B de finales de los 60 y principios de los 70. Como curiosidad, sus canciones estuvieron conectadas al fenómeno del blaxploitation. “Now Is the Time” apareció en la película “The Mack” (1973) y su mayor éxito fue la versión de “Give me your love” de Curtis Mayfield incluida originalmente en la banda sonora de “Superly” (1972).
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De su carrera estrictamente en solitario quizás los dos discos que más destaquen son “Gimme Shelter(1970) y “Merry Clayton (1971). Repletos de acertadas y poderosas adaptaciones de famosos temas de rock. Desde el “Gimme Shelter” de los Stones, a una oscura y maravillosa “Old man” de Neil Young, a otros temas de The Doors, Carole King o Leon Russel. En estos álbumes Merry transita de una manera prodigiosa por el soul con influencias gospel o blues, junto piezas con más groove y garra. Sus siguientes tres discos, “Keep your eye on the sparrow” (1975), “Emotion” (1980) y “Miracles” (1984) se acercan más a la música comercial y de baile, propias de las modas de la época.
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Pese a todos los logros de su carrera como cantante, Merry ha pasado a la posteridad por cantar una madrugada en pijama y con rulos, un par de versos para un grupo de chicos ingleses que buscaban a deshoras una voz femenina para su canción.
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